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2019年03月27日公開 日本ハム・ともに「変化球オタク」上沢と金子が、日本ハムの命運を握る

日本ハム・ともに「変化球オタク」上沢と金子が、日本ハムの命運を握る
日本ハムは、本拠地・札幌ドームにオリックスを迎えて開幕する。シーズンを占う3月29日の開幕戦。真っ新なマウントに立つのが、プロ8年目の上沢直之投手(25)だ。米アリゾナ州で行われた春季キャンプの最終日に、栗山英樹監督(57)がサプライズ発表した。

昨季チームトップの11勝をマークし、抜てきされた初めての大役。オープン戦期間中は調子を落としていたが、開幕前最後の登板となった21日のDeNA戦(横浜)で復調のきっかけを掴んだ。志願して続投した六回に、見逃しストライクを奪った外角へのストレートに活路を見いだしたという。

そんな右腕の心強い存在となっているのが、今季オリックスから日本ハムに移籍してきた金子弌大(ちひろ)投手(35)だ。上沢の次に、古巣と激突する翌日30日の開幕2戦目の先発が決まっている。オリックス時代には開幕投手を6度経験。プロ通算120勝を挙げ、沢村賞に輝いたこともある金子はまさにお手本だ。春季キャンプでは、2人で話し込む姿を多く見かけた。

共通点もある。上沢は自他ともに認める「変化球オタク」。OBで米大リーグ、エンゼルスの大谷がうらやむ器用さを持ち、昨年は新外国人のロドリゲスからナックルカーブを習い、試合で使えるまでマスターした。一方の金子も、球界屈指の変化球の使い手。操る変化球は10種類にも及ぶといわれ、書籍「変化球バイブル」を監修したほど。そんな両者は、すぐに意気投合したという。上沢が、うれしそうに明かしてくれた。

「チェンジアップとか教えてもらっている。試しているんですが、なかなかうまく投げられないんですよ。金子さんも『ナックルカーブを投げたい』と言ってくれました」

金子の宝刀、チェンジアップの握りを習い、そのお返しにナックルカーブを教えているという。会話は野球のことばかり。変化球の話だけではない。

「感覚の話も聞きました。投げるときは、手とか足とか気にしがち。『あごを引いて投げてみたら』と言ってくれた。いまは、そこを意識していますね」

開幕戦に向けて開幕投手の経験談を聞くなど準備は万端。金子の加入が、投手陣にいい相乗効果をもたらしている。
栗山監督は「どうしても勝たなければいけないシーズン」と、2016年以来3年ぶりのリーグ優勝を絶対条件に掲げる。切磋琢磨する上沢と金子の両右腕が、チームの命運を握る。

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